Der Chipkrieg zwischen den USA und China schwappt nach Europa über

Zwei europäische Chip-Geschäfte sind wegen ihrer Verbindungen zu China in Schwierigkeiten geraten, ein Zeichen für die sich im Westen ausbreitende Besorgnis über eine mögliche chinesische Kontrolle kritischer Infrastrukturen.

Letzte Woche wurde der neue Eigentümer des größten britischen Chipherstellers aufgefordert, seine Übernahme rückgängig zu machen, nur wenige Tage nachdem der Verkauf einer anderen Chipfabrik in Deutschland blockiert wurde. Beide Transaktionen, bei denen es sich um Übernahmen durch chinesische Unternehmen handelte, waren von nationalen Sicherheitsbedenken betroffen.

Im Vereinigten Königreich wurde Nexperia, eine niederländische Tochtergesellschaft des in Shanghai börsennotierten Halbleiterherstellers Wingtech, von der Regierung aufgefordert, mindestens 86 % seiner Anteile an Newport Wafer Fab zu verkaufen, mehr als ein Jahr nachdem es die Kontrolle über die Fabrik übernommen hatte. Die Mitarbeiter protestieren seither gegen diese Entscheidung, da sie angeblich fast 600 Arbeitsplätze gefährdet.

In Deutschland hat das Wirtschaftsministerium dem Automobilchiphersteller Elmos Semiconductor untersagt, seine Fabrik in Dortmund an Silex, eine schwedische Tochtergesellschaft des chinesischen Unternehmens Sai Microelectronics, zu verkaufen.

Die Chipherstellung hat sich bereits als neue Front in den Spannungen zwischen den USA und China herauskristallisiert. Jetzt zeigen die beiden problematischen Geschäfte, wie der Druck auch in Europa zunimmt, zumal westliche Beamte fordern, dass Schlüsselsektoren von der chinesischen Kontrolle ferngehalten werden sollen.

“Diese Entscheidungen markieren eine Verlagerung hin zu einer härteren Haltung gegenüber chinesischen Investitionen in kritischen Branchen in Europa”, sagte Xiaomeng Lu, Direktor für Geotechnologie bei der Eurasia Group.

“Der Druck der USA hat sicherlich zu diesen Entscheidungen beigetragen. [Auch das wachsende Bewusstsein für technologische Souveränität dürfte zu diesen Schritten geführt haben – Regierungen in aller Welt betrachten die Halbleiterindustrie zunehmend als strategische Ressource und versuchen, sie vor ausländischen Übernahmen zu schützen.”

Zwei neue Brennpunkte

Nach Ansicht von Rechtsexperten sind die beiden Entscheidungen deshalb bemerkenswert, weil beide Geschäfte ursprünglich als genehmigt galten.

Der Fall Newport Wafer ist “die erste abgeschlossene Übernahme”, die nach dem britischen Gesetz über nationale Sicherheit und Investitionen (NSI), das im Januar voll in Kraft getreten ist, rückgängig gemacht werden muss, so Ian Giles, Leiter des Bereichs Kartellrecht und Wettbewerb für Europa, den Nahen Osten und Asien bei Norton Rose.

Nexperia erklärte letzte Woche, es sei “schockiert” über die Entscheidung und dass “die britische Regierung sich entschieden hat, nicht in einen sinnvollen Dialog mit Nexperia einzutreten oder gar den Standort Newport zu besuchen”.

Das Unternehmen fügte hinzu, dass es angeboten habe, “potenziell bedenkliche Aktivitäten zu vermeiden und der britischen Regierung eine direkte Kontrolle und Beteiligung an der Verwaltung von Newport, einem 28 Hektar großen Standort in Südwales, zu ermöglichen”.

Das Werk stellt Siliziumwafer her, die Grundlage für die Herstellung von Computerchips. Viele ihrer Produkte werden schließlich in Autos und medizinischen Geräten eingesetzt. Nexperia hat darauf hingewiesen, dass die Beschäftigten des Werks nun einer ungewissen Zukunft entgegensehen.

In einem offenen Brief an die britische Regierung vom vergangenen Donnerstag erklärte die Nexperia Newport Staff Association, sie sei “fassungslos”, dass die Existenz der Beschäftigten “in der Vorweihnachtszeit aufs Spiel gesetzt” werde.

“Dies ist eindeutig eine zutiefst politische Entscheidung”, schrieb die Gruppe und wies den Gedanken zurück, dass der Deal die britische Sicherheit untergraben würde. “Sie müssen Vernunft walten lassen und unsere Arbeitsplätze schützen, indem Sie Nexperia erlauben, seine Fabrik in Newport zu behalten.”

Für Elmos hatten die deutschen Behörden zunächst angedeutet, dass sie eine bedingte Genehmigung erteilen würden, und sogar einen Genehmigungsentwurf nach einem intensiven Prüfungsverfahren, das etwa 10 Monate dauerte, geteilt, sagte das Unternehmen in einer Erklärung nach der einstweiligen Verfügung.

Tim Schaper, Leiter des Kartell- und Wettbewerbsrechts für Deutschland bei Norton Rose, sagte, dass das Eingreifen der Regierung auch deshalb von Bedeutung war, weil “die Technologie von Elmos ziemlich alt sein soll, Stand der Technik in den 1990er Jahren, und angeblich nicht von großer industrieller Bedeutung”.

“Die Transaktion wurde zum Spielball einer öffentlichen Debatte über den Erwerb von Beteiligungen chinesischer Investoren an deutschen Schlüsseltechnologien”, sagte er.

Es ist möglich, dass die Aufsichtsbehörden über einen Abfluss von technischem Know-how besorgt waren, so Alexander Rinne, der in München ansässige Leiter der europäischen Kartellrechtspraxis der internationalen Anwaltskanzlei Milbank.

“Elmos ist bekannt für die Herstellung von Chips für den Automobilsektor, der Deutschlands Kernindustrie und der Stolz des Landes ist”, sagte er in einem Interview.

Elmos und Nexperia lehnten beide Interviewanfragen ab. Ein Nexperia-Sprecher sagte am Dienstag gegenüber CNN Business, dass das Unternehmen “seine Optionen bezüglich der Entscheidung der britischen Regierung prüft”.

Eine wachsende Debatte

Chips sind eine wachsende Quelle von Spannungen zwischen den Vereinigten Staaten und China. Washington hat die Verknappung des Materials zu einer Frage der nationalen Sicherheit erklärt und betont, wie wichtig es ist, im Bereich der Spitzentechnologie wettbewerbsfähig zu bleiben.

In diesem Jahr haben die Vereinigten Staaten ihre eigenen Beschränkungen verschärft und ihre Verbündeten dazu gedrängt, ihre eigenen zu erlassen, so Lu. Im August wies die US-Regierung zwei führende Chiphersteller, Nvidia (NVDA) und AMD (AMD), an, die Ausfuhr bestimmter Hochleistungschips nach China zu stoppen.

Zwei Monate später stellte die Regierung Biden weitreichende Exportkontrollen vor, die es chinesischen Unternehmen untersagten, fortschrittliche Chips und Chipherstellungsanlagen ohne Lizenz zu kaufen. Die Vorschriften schränkten auch die Möglichkeiten amerikanischer Staatsbürger oder Inhaber von US-Green-Cards ein, die Entwicklung oder Produktion von Chips in bestimmten Produktionsstätten in China zu unterstützen.

Der Druck wird immer größer. Am Montag forderte NATO-Generalsekretär Jens Stoltenberg den Westen auf, darauf zu achten, keine neuen Abhängigkeiten von China zu schaffen”. In einer Rede vor der parlamentarischen Versammlung der NATO in Madrid sagte Stoltenberg, er beobachte “wachsende chinesische Bemühungen”, die kritische Infrastruktur des Westens, die Versorgungsketten und wichtige Industriesektoren zu kontrollieren.

“Wir dürfen autoritären Regimen keine Chance geben, unsere Schwachstellen auszunutzen und uns zu untergraben”, sagte er.

China hat sich gegen den Umgang mit den beiden europäischen Halbleiterfällen gewehrt.

“Wir lehnen den Schritt Großbritanniens entschieden ab und fordern das Vereinigte Königreich auf, die legitimen Rechte und Interessen chinesischer Unternehmen zu respektieren und ein faires, gerechtes und nicht diskriminierendes Geschäftsumfeld zu schaffen”, sagte der Sprecher des chinesischen Außenministeriums, Mao Ning, bei einer Pressekonferenz am vergangenen Freitag auf die Frage nach der Newport-Wafer-Bestellung. “Das Vereinigte Königreich hat das Konzept der nationalen Sicherheit überstrapaziert und die staatliche Macht missbraucht.”

Zhao Lijian, ein weiterer Sprecher des chinesischen Außenministeriums, forderte Deutschland und andere Länder auf einer Pressekonferenz Anfang des Monats auf, “von der Politisierung der normalen Wirtschafts- und Handelszusammenarbeit Abstand zu nehmen”, ohne dabei speziell auf Elmos einzugehen.

Deutschland hat in diesem Jahr chinesische Käufer genauer unter die Lupe genommen. Letzten Monat löste ein Angebot des staatlichen chinesischen Reedereiriesen Cosco für eine Beteiligung an einem Hamburger Hafenterminalbetreiber eine ähnliche Kontroverse aus. Auf Druck einiger Mitglieder der Regierung wurde der Umfang der Investition später begrenzt.

Das nächste Schlachtfeld

Die Anwälte sagen, wenn die Chiphersteller Berufung einlegen, könnten sie sich auf einen ungewissen Kampf einstellen, der sich über Jahre hinziehen könnte.

Laut Norton Rose müssten sie in jedem Fall innerhalb eines Monats nach der Entscheidung der Regulierungsbehörden eine Anfechtungsklage bei Gericht einreichen, es sei denn, es liegen außergewöhnliche Umstände vor.

Sowohl in Großbritannien als auch in Deutschland wurden vor kurzem neue Vorschriften erlassen, die die staatliche Aufsicht über derartige Entscheidungen ausweiten, was die Vorhersage der Ergebnisse erschwert. In Deutschland bedeutete eine Änderung der Regeln für ausländische Direktinvestitionen im Jahr 2020, dass die Regierung in geplante Geschäfte eingreifen kann, “wenn eine ‘wahrscheinliche Beeinträchtigung der öffentlichen Ordnung und Sicherheit’ vorliegt”, so Schaper.

Zuvor hingegen konnte sie nur dann Beschränkungen verhängen, “wenn eine ‘tatsächliche, hinreichend ernste Bedrohung der öffentlichen Ordnung und Sicherheit’ vorlag”, sagte er gegenüber CNN Business.

Im Vereinigten Königreich war die Möglichkeit der Regierung, Geschäfte im Rahmen des NSI-Gesetzes rückwirkend zu überprüfen, “wirklich etwas, das als überraschend und weitreichend angesehen wurde”, sagte Andrea Hamilton, eine in London ansässige Partnerin bei Milbank.

“Wenn es angefochten wird, was Nexperia offenbar beabsichtigt, wird es auch ein Testfall für das Ausmaß der Grenzen des NSI-Gesetzes werden”, sagte sie.

Andernorts richtet sich die Aufmerksamkeit auf die Niederlande. Die niederländische Regierung sieht sich derzeit dem Druck der Vereinigten Staaten ausgesetzt, die Exporte nach China zu begrenzen, insbesondere von ASML (ASML), einem Hersteller von Halbleiterausrüstungen, der laut Lu von der Eurasia Group eine beherrschende Stellung auf dem Markt für Lithographiemaschinen einnimmt.

“Es wird die nächste Fallstudie werden”, sagte sie gegenüber CNN Business.

Die Niederlande haben deutlich gemacht, dass sie ihren eigenen einnehmen werden.

Als die niederländische Außenhandelsministerin Liesje Schreinemacher in diesem Monat zu diesem Thema befragt wurde, sagte sie, das Land werde “die US-Exportbeschränkungen für China nicht eins zu eins kopieren”.

“Wir machen unsere eigene Einschätzung”, sagte sie in einem Interview mit der niederländischen Zeitung NRC.

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